天然橡膠與乳膠

天然橡膠是從橡樹皮上切割乳液導管,去獲取膠液,再製成各種之膠片或塊狀。
今天全世界天然橡膠的供給全部來自一種橡膠樹──巴西的黑倍亞(Heveabrasiliensis)。
此種原產自南美亞瑪遜河流域,但現在廣為栽培於全球之熱帶地區。其總種植面積超過
12,000,000英畝。最適於橡膠生長的地區分佈在赤道兩邊,緯度約10到15度之間,該地區有均勻
豐沛的雨水,氣溫一般在華氏70°到90°之間。
對新大陸的歐洲拓荒者而言,橡膠是最早烙下深刻印象的物質。在南美土著的遊戲中,圓形球所
展現的驚人彈力引起拓荒者的注意。他們發現這些彈性球來自乾燥的乳狀液體,而那液體即是將
某些樹之樹皮切割而得的。南美洲印地安人稱這些樹叫「黑倍」(hheve)或「高加」(Cauchuc)
,意為哭泣的樹。
十八世紀,兩位法國人La Condamine和Fresneau在南美赤道地區的探險對刺激歐洲研究橡膠的興趣
貢獻最多,他們最早記述出黑倍亞橡膠樹同時描寫土著扱取乳液與利用它製造器物的方法。其中發
現乳膠是非常易變質的東西,但他們相信必有別種溶劑可使該乳膠成為有經濟價值的物質。有趣的
是橡膠第一次出現市場上並非利用其彈性而是為能擦掉鉛痕跡,因此於1770年由一位Priethy定下
Rubber─橡皮的名稱。
橡膠工業開始於1820年一位英國人Thomas Hancock發明一種咀嚼機(masticator)或酸水(pickle)
。此機器可使硬橡膠成為軟化狀態,以易溶於松焦油或烯茨中,1823年Mackintosh發現苯是適於橡膠
的好溶劑並利用它製造防水衣料叫做Mackinttoshes。 方法是將溶解的橡膠塗在兩層布中間。可惜
該層橡膠會遇熱變黏,遇冷硬化,又易在短時間內脆化而易碎。到1839年查爾斯固特異
(Chatles Goodyear)的硫化發明解決了這些問題並被認為是橡膠工業的轉捩點。固特異發現與硫黃
一起加熱的優點常被認為是偶然,但必須記住他曾多年費心尋找此優點,而因為他在多年經驗中敏銳
的觀察才會找到他所要的。
1844年,Thomas Hancock在英國登記橡膠硫化的專利。有很長一段時間對該項發明的真正發明人爭休
不已,但現已一致同意是固特異氏。